El brote de COVID-19 ha creado una grave preocupación de salud pública en todo el mundo.
Aunque la mayoría de las regiones del mundo se han visto afectadas por el virus, algunas regiones están más afectadas que otras en términos de infecciones y tasas de mortalidad. Las razones exactas de estas variaciones aún no están claras.

Los resultados de la mayoría de los estudios revisados aquí demuestran que la exposición a corto y largo plazo a la contaminación atmosférica, especialmente a las PM2,5 y al dióxido de nitrógeno (NO2), puede contribuir de forma significativa a las mayores tasas de infecciones y mortalidad, y en menor medida también a las PM10. Se ha encontrado una correlación significativa entre la contaminación atmosférica, las infecciones y la mortalidad por COVID-19 en algunos países del mundo. Los datos disponibles indican que la exposición a la contaminación atmosférica puede influir en la transmisión de virus. Además, esta exposición puede aumentar la vulnerabilidad y tener efectos perjudiciales en el pronóstico de los pacientes afectados por las infecciones como el COVID-19.

La hipótesis de que el nuevo coronavirus podría aprovechar las «autopistas» formadas por las partículas atmosféricas es un punto desafiante que, en nuestra opinión, merece más investigaciones experimentales inmediatas y en profundidad. Es de esperar que se tomen rápidamente medidas para aclarar la dinámica implicada en la actual pandemia.

En las primeras semanas de la pandemia mundial de Covid-19, la gente desesperada por recibir buenas noticias recibió un pequeño resquicio de esperanza: el Himalaya volvía a ser visible, abarcando el horizonte del norte de la India por lo que podría ser la primera vez en 30 años.

Mientras las ciudades de todo el mundo se paralizaban en marzo y abril para frenar la rápida propagación del virus, muchos residentes urbanos obtuvieron un respiro de la contaminación atmosférica. Los kenianos informaron de que veían los picos dentados del monte Kenia desde detrás de los rascacielos de Nairobi y los datos de los satélites de la NASA mostraron un descenso de la contaminación en las carreteras que atraviesan el corredor noreste de Estados Unidos.

“Se trata de una cruda confirmación de la contribución de nuestras actividades cotidianas a las fuentes de emisión de los contaminantes atmosféricos que respiramos y de los gases de efecto invernadero que impulsan el calentamiento global», escribieron en mayo el Grupo Asesor Científico de la Coalición por el Clima y el Aire Limpio (CCAC) y los expertos invitados. «La velocidad con la que han descendido las emisiones demuestra la rapidez con la que podemos mejorar nuestro entorno cuando se nos motiva y lo vulnerables que somos al vivir en entornos degradados».

Como ha declarado el Secretario General en funciones de la Alianza Europea de Salud Pública (EPHA): «Puede que el aire se esté despejando en Italia, pero el daño ya se ha producido en la salud humana y en la capacidad de las personas para luchar contra las infecciones. Los gobiernos deberían haber abordado la contaminación atmosférica crónica hace tiempo, pero han dado prioridad a la economía sobre la salud. La ciencia nos dice que epidemias como la del COVID-19 se producirán cada vez con más frecuencia. Por tanto, limpiar las calles es una inversión básica para un futuro más saludable«.

Dos imágenes tomadas por el satélite Sentinel-5 de la NASA muestran la concentración de niveles de nitrógeno sobre China antes y después del cierre de COVID.

El aire limpio es un derecho humano. Por desgracia, no es una realidad para una gran parte de la población mundial. En todo el mundo, alrededor de 9 de cada 10 personas están expuestas a la contaminación atmosférica en niveles superiores a las directrices de calidad del aire de la OMS.

Como resultado, unos 7 millones de personas mueren cada año debido a la contaminación del aire ambiental o doméstico. Aunque esta cifra es impresionante, no es más que la punta del iceberg, ya que también existe una enorme carga de enfermedades, hospitalizaciones, reducción de la esperanza de vida y las repercusiones sociales y económicas asociadas a la pérdida de productividad y a los costes de la atención sanitaria.

Aunque el problema de la contaminación atmosférica es cada vez más reconocido y abordado tanto por los gobiernos como por la sociedad civil, la acción es demasiado lenta, especialmente en las regiones más afectadas del mundo. La mayoría de los países sufren niveles insalubres constantes de contaminantes atmosféricos y picos agudos regulares.

Para comunicar el riesgo asociado a la contaminación atmosférica, es necesario disponer de información sobre la percepción del riesgo por parte de la población. El riesgo debe hacerse más visible y detectable a nivel local. Las personas están motivadas para controlar su entorno y su destino, y esta motivación debería reforzarse.

El SIARQ desempeña un papel fundamental en la vigilancia y el control de las emisiones atmosféricas. Proporciona las herramientas clave para visualizar los datos en tiempo real, descargar informes medioambientales e informar a los ciudadanos en todo momento sobre el aire que respiran