El brot de COVID-19 ha creat una greu preocupació de salut pública a tot el món. Tot i que la majoria de les regions del món s’han vist afectades pel virus, algunes regions estan més afectades que altres en termes d’infeccions i taxes de mortalitat. Les raons exactes d’aquestes variacions encara no estan clares.

Els resultats de la majoria dels estudis revisats aquí demostren que l’exposició a curt i llarg termini a la contaminació atmosfèrica, especialment a les PM2,5 i al diòxid de nitrogen (NO2), pot contribuir de forma significativa a les majors taxes d’infeccions i mortalitat, i en menor mesura també a les PM10. S’ha trobat una correlació significativa entre la contaminació atmosfèrica, les infeccions i la mortalitat per COVID-19 en alguns països del món. Les dades disponibles indiquen que l’exposició a la contaminació atmosfèrica pot influir en la transmissió de virus. A més, aquesta exposició pot augmentar la vulnerabilitat i tenir efectes perjudicials en el pronòstic dels pacients afectats per les infeccions com la COVID-19.

La hipòtesi que el nou coronavirus podria aprofitar les “autopistes” formades per les partícules atmosfèriques és un punt desafiant que, creiem, mereix més investigacions experimentals immediates i en profunditat. És d’esperar que es prenguin ràpidament mesures per aclarir la dinàmica implicada en l’actual pandèmia.

Durant les primeres setmanes de la pandèmia de Covid-19, la gent desesperada per les bones notícies va rebre una mica d’esperança: l’Himàlaia va tornar a ser visible, abastant l’horitzó nord de l’Índia per la qual podria haver estat la primera vegada en 30 anys. A mesura que les ciutats de tot el món es van aturar al març i a l’abril per frenar la ràpida propagació del virus, molts habitants de les ciutats van obtenir un respir de contaminació atmosfèrica. Els kenians veien els cims dentats del mont Kenya des de darrere dels gratacels de Nairobi i les dades de satèl·lits de la NASA van mostrar una caiguda de la contaminació a les autopistes que travessaven el corredor nord-est dels Estats Units.

“Aquesta és una confirmació absoluta de la contribució de les nostres activitats quotidianes a les fonts d’emissions dels contaminants atmosfèrics que respirem i als gasos d’efecte hivernacle que provoquen l’escalfament global”, va escriure el grup consultiu científic de la Coalició pel clima i l’aire net (CCAC) així com que la velocitat amb què han caigut les emissions demostra la rapidesa amb què podem millorar el nostre entorn quan estem motivats i com vulnerables som quan vivim en entorns degradats”.

Segons ha declarat el secretari general en funcions de l’Aliança Europea per a la Salut Pública (EPHA): “És possible que l’aire estigui net a Itàlia, però el dany ja s’ha fet, tant a la salut humana com a la capacitat de les persones per lluitar contra les infeccions. Els governs haurien d’haver abordat la contaminació crònica de l’aire fa molt temps, però han prioritzat l’economia per sobre de la salut. La ciència ens diu que epidèmies com COVID-19 es produiran amb una freqüència creixent. Per tant, netejar els carrers és una inversió bàsica per a un futur més saludable”.

Dues imatges preses pel satèl·lit Sentinel-5 de la NASA mostren la concentració de nivells de nitrogen sobre la Xina abans i després de el tancament pel COVID.

L’aire net és un dret humà. Per desgràcia, no és una realitat per a una gran part de la població mundial. A tot el món, al voltant de 9 de cada 10 persones estan exposades a la contaminació atmosfèrica a nivells superiors a les directrius de qualitat de l’aire de l’OMS. Com a resultat, uns 7 milions de persones moren cada any a causa de la contaminació de l’aire ambiental o domèstic. Tot i que aquesta xifra és impressionant, no és més que la punta de l’iceberg, ja que també hi ha una enorme càrrega de malalties, hospitalitzacions, reduccions de l’esperança de vida i les repercussions socials i econòmiques associades a la pèrdua de productivitat i als costos de l’atenció sanitària.

Tot i que el problema de la contaminació atmosfèrica és cada vegada més reconegut i abordat tant pels governs com per la societat civil, l’acció és massa lenta, especialment a les regions més afectades del món. La majoria dels països pateixen nivells insalubres constants de contaminants atmosfèrics i pics aguts regulars.

Per comunicar el risc associat a la contaminació atmosfèrica, cal disposar d’informació sobre la percepció de risc per part de la població. El risc ha de fer-se més visible i detectable a escala local. Les persones estan motivades per controlar el seu entorn i el seu destí, i aquesta motivació hauria de reforçar-se.

SIARQ té un paper fonamental en la vigilància i el control de les emissions atmosfèriques. Proporciona les eines clau per a visualitzar les dades en temps real, descarregar informes mediambientals i informar els ciutadans en tot moment sobre l’aire que respiren.